Hechos de la alpaca

La alpaca ( Vicugna pacos ) es la especie más pequeña de camello. Las alpacas están estrechamente relacionadas con las llamas, pero son más pequeñas y tienen hocicos más cortos. Mientras que las llamas se crían para obtener carne y piel y se utilizan como animales de carga, las alpacas se crían por su vellón sedoso e hipoalergénico.

Hechos rápidos: Alpaca

  • Nombre científico: Vicugna pacos
  • Nombre común: Alpaca
  • Grupo animal básico: Mamífero
  • Tamaño: 32-39 pulgadas
  • Peso: 106-185 libras
  • Esperanza de vida: 15-20 años
  • Dieta: herbívoro
  • Hábitat: en todo el mundo, excepto la Antártida
  • Población: 3,7 millones
  • Estado de conservación: no evaluado (domesticado)

Descripción

Hay dos razas de alpaca. Son iguales en términos de altura y peso, pero el Huacaya parece voluminoso debido a su fibra densa, rizada y esponjosa, mientras que el Suri tiene una fibra más larga y sedosa que cuelga en mechones. Los criadores estiman que menos del 10% de las alpacas son suris.

Ambas razas vienen en una amplia gama de colores y patrones de pelaje. En promedio, las alpacas adultas miden entre 32 y 39 pulgadas de altura en los hombros y pesan entre 106 y 185 libras. Los machos tienden a pesar alrededor de 10 libras más que las hembras. Las alpacas son los miembros más pequeños de la familia de los camélidos. Las llamas miden casi 4 pies de alto en el hombro y pesan hasta 350 libras, mientras que los camellos pueden alcanzar los 6.5 pies en el hombro y pesar más de 1.300 libras.

Las alpacas tienen hocicos y orejas más cortas que las llamas. Las alpacas y llamas machos maduros tienen dientes de pelea. Algunas hembras también desarrollan estos dientes adicionales.

Hábitat y Distribución

Hace miles de años en Perú, las vicuñas fueron domesticadas para producir alpacas. Las alpacas pueden reproducirse con llamas, que fueron domesticadas a partir de guanacos . Las alpacas modernas portan ADN mitocondrial de vicuñas y guanacos.

Cuando los conquistadores españoles invadieron los Andes en 1532, el 98% de la población de alpacas murió de enfermedad o fue destruida. Hasta el siglo XIX, las alpacas vivían casi exclusivamente en Perú. Hoy, hay alrededor de 3,7 millones de alpacas. Se encuentran en todas partes del mundo, excepto en la Antártida. Las alpacas están adaptadas para vivir en altitudes elevadas con condiciones templadas, pero se adaptan fácilmente a una amplia gama de hábitats.

Dieta

Las alpacas son herbívoros que pastan en pasto, heno y ensilaje. Los ganaderos a veces complementan su dieta con cereales. Al igual que otros camélidos, las alpacas tienen estómagos de tres cámaras y mastican cachorro. Sin embargo, no son rumiantes.

Comportamiento

Las alpacas son animales de manada social. Un grupo típico consiste en un macho alfa, una o más hembras y su descendencia. Aunque las alpacas pueden ser agresivas, son extremadamente inteligentes, fáciles de entrenar y capaces de formar fuertes lazos con los humanos.

Los lamoides, incluidas las alpacas, se comunican a través del lenguaje corporal y la vocalización. Los sonidos incluyen tarareos, bufidos, quejas, gritos, chillidos, cloqueos y bufidos. Las alpacas pueden escupir cuando están estresadas o para indicar falta de interés en un compañero. 

Técnicamente, la «saliva» consiste en el contenido del estómago en lugar de la saliva. Las alpacas orinan y defecan en una pila de estiércol comunal. Este comportamiento permite albergar adiestramiento de una alpaca.

Reproducción y descendencia

Si bien las alpacas pueden reproducirse en cualquier época del año, la mayoría de los ganaderos eligen la primavera o el otoño. Las hembras son ovuladores inducidos, lo que significa que el apareamiento y el semen hacen que ovulen. Para la reproducción, un macho y una hembra pueden alojarse juntos en un corral o un macho puede colocarse en un prado con varias hembras.

La gestación dura 11,5 meses, lo que resulta en una sola cría, que se llama cria. Rara vez pueden nacer gemelos. Una cría recién nacida pesa entre 15 y 19 libras. Las crias pueden destetarse cuando tienen seis meses de edad y pesan alrededor de 60 libras. Aunque las hembras son receptivas a la reproducción dentro de un par de semanas después del parto, la reproducción excesiva puede provocar infecciones uterinas y otros problemas de salud. La mayoría de los ganaderos solo crían alpacas una vez al año. 

Las hembras pueden criarse cuando tengan al menos 18 meses de edad y hayan alcanzado dos tercios de su peso maduro. Se puede permitir que los machos se reproduzcan cuando tienen dos o tres años de edad. La vida útil promedio de la alpaca es de 15 a 20 años. La alpaca más longeva alcanzó los 27 años.

Estado de conservación

Debido a que son animales domesticados, las alpacas no tienen un estado de conservación. La especie es abundante y ha ganado popularidad a medida que aumenta la demanda de fibra de alpaca.

Alpacas y humanos

Las alpacas se mantienen como mascotas o para su vellón. El vellón es sedoso, ignífugo y sin lanolina. Por lo general, las alpacas se esquilan una vez al año en la primavera, produciendo entre cinco y diez libras de vellón por animal. Aunque no se sacrifican de forma rutinaria para obtener carne, la carne de alpaca es sabrosa y rica en proteínas.

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