El descubrimiento del fuego

El descubrimiento del fuego o, más precisamente, el uso controlado del fuego, fue una de las primeras grandes innovaciones de la humanidad. El fuego nos permite producir luz y calor, cocinar plantas y animales, talar bosques para plantar, tratar con calor la piedra para hacer herramientas de piedra, mantener alejados a los animales depredadores y quemar arcilla para objetos de cerámica. También tiene propósitos sociales. Los fuegos sirven como lugares de reunión, como balizas para quienes están lejos del campamento y como espacios para actividades especiales.

El progreso del control de incendios

El control humano del fuego probablemente requiri√≥ la capacidad cognitiva para conceptualizar la idea del fuego, que a su vez ha sido reconocida en los chimpanc√©s; Se sabe que los grandes simios prefieren cocinar sus alimentos. El hecho de que la experimentaci√≥n con el fuego ocurriera durante los primeros d√≠as de la humanidad no deber√≠a sorprendernos.

El arque√≥logo JAJ Gowlett ofrece este esquema general para el desarrollo del uso del fuego: uso oportunista del fuego de sucesos naturales (rayos, impactos de meteoritos, etc.); conservaci√≥n limitada de fuegos encendidos por sucesos naturales;¬†uso de esti√©rcol de animales u otras sustancias de combusti√≥n lenta para mantener el fuego en estaciones h√ļmedas o fr√≠as;¬†y finalmente, fuego encendido.

Evidencia temprana

El uso controlado del fuego fue probablemente una invención de nuestro antepasado Homo erectus durante la Edad de Piedra Temprana (o Paleolítico Inferior ). La evidencia más temprana de fuego asociado con humanos proviene de los sitios de homínidos de Oldowan en la región del lago Turkana en Kenia. 

El sitio de Koobi Fora conten√≠a parches de tierra oxidada a una profundidad de varios cent√≠metros, que algunos estudiosos interpretan como evidencia de control de incendios. El¬†sitio de¬†Australopithecine¬†de Chesowanja en el centro de Kenia (alrededor de 1,4 millones de a√Īos) tambi√©n conten√≠a clastos de arcilla quemados en √°reas peque√Īas.

Otros sitios del Paleol√≠tico Inferior en √Āfrica que contienen posible evidencia de fuego incluyen Gadeb en Etiop√≠a (roca quemada) y Swartkrans (huesos quemados) y Wonderwerk Cave (cenizas quemadas y fragmentos de huesos), ambos en Sud√°frica.

La evidencia m√°s temprana del uso controlado del fuego fuera de √Āfrica se encuentra en el sitio del Paleol√≠tico Inferior de Gesher Benot Ya‚Äôaqov en Israel, donde se recuperaron madera y semillas carbonizadas de un sitio con 790.000 a√Īos de antig√ľedad.¬†Se han encontrado otras evidencias en¬†Zhoukoudian, un sitio del Paleol√≠tico Inferior en China, Beeches Pit en el Reino Unido y¬†Qesem Cave¬†en Israel.

Una discusión en curso

Los arque√≥logos examinaron los datos disponibles para los sitios europeos y concluyeron que el uso habitual del fuego no formaba parte del conjunto de comportamientos humanos hasta hace unos 300.000 a 400.000 a√Īos. Creen que los sitios anteriores son representativos del uso oportunista de los incendios naturales.

Terrence Twomey public√≥ una discusi√≥n exhaustiva de las primeras pruebas del control humano del fuego hace entre 400.000 y 800.000 a√Īos. Twomey cree que no hay evidencia directa de incendios dom√©sticos entre hace 400.000 y 700.000 a√Īos, pero cree que otra evidencia indirecta apoya la noci√≥n del uso controlado del fuego.

Evidencia indirecta

El argumento de Twomey se basa en varias líneas de evidencia indirecta. En primer lugar, cita las demandas metabólicas de los cazadores-recolectores del Pleistoceno medio de cerebro relativamente grande y sugiere que la evolución del cerebro requirió alimentos cocinados. 

Adem√°s, argumenta que nuestros patrones de sue√Īo distintivos (permanecer despiertos despu√©s del anochecer) est√°n profundamente arraigados y que los¬†hom√≠nidos comenzaron a permanecer en lugares fr√≠os estacional o permanentemente hace 800.000 a√Īos.¬†Todo esto, dice Twomey, implica un control efectivo del fuego.

Gowlett y Richard Wrangham argumentan que otra evidencia indirecta del uso temprano del fuego es que nuestros antepasados¬†Homo erectus¬†desarrollaron bocas, dientes y sistemas digestivos m√°s peque√Īos, en sorprendente contraste con los hom√≠nidos anteriores.¬†

Los beneficios de tener un intestino m√°s peque√Īo no se pudieron realizar hasta que los alimentos de alta calidad estuvieran disponibles durante todo el a√Īo.¬†La adopci√≥n de la cocina, que suaviza los alimentos y los hace m√°s f√°ciles de digerir, podr√≠a haber provocado estos cambios.

Construcción de fuego de hogar

Un hogar es una chimenea construida deliberadamente.¬†Los primeros ejemplos se obtuvieron recolectando piedras para contener los incendios, o simplemente reutilizando el mismo lugar una y otra vez y permitiendo que se acumulen las cenizas de incendios anteriores. Se han encontrado hogares del¬†per√≠odo¬†Paleol√≠tico Medio¬†(hace unos 200.000 a 40.000 a√Īos) en sitios como las¬†cuevas del r√≠o Klasies¬†en Sud√°frica, la cueva Tabun en Israel y la cueva Bolomor en Espa√Īa.

Los hornos de tierra, por otro lado, son hogares con estructuras inclinadas y, a veces, abovedadas construidas con arcilla. Estos tipos de hogares se utilizaron por primera vez durante el período Paleolítico superior para cocinar y calentar y, a veces, para quemar figurillas de arcilla. 

El¬†sitio de¬†Gravettian Dolni Vestonice¬†en la Rep√ļblica Checa moderna tiene evidencia de construcci√≥n de hornos, aunque los detalles de la construcci√≥n no sobrevivieron.¬†La mejor informaci√≥n sobre los hornos del Paleol√≠tico superior proviene de los dep√≥sitos auri√Īacienses de la cueva de Klisoura en Grecia.

Combustibles

La madera reliquia fue probablemente el combustible utilizado para los primeros incendios. La selecci√≥n intencionada de la madera lleg√≥ m√°s tarde: la madera dura como el roble se quema de manera diferente a la madera blanda como el pino, ya que el contenido de humedad y la densidad de una madera afectan el calor o el tiempo que arder√°.

En lugares donde no hab√≠a madera disponible, se utilizaron combustibles alternativos como turba, c√©sped cortado, esti√©rcol de animales, huesos de animales, algas marinas y paja para hacer fogatas.¬†Es probable que el esti√©rcol animal no se usara de manera constante hasta despu√©s de que la domesticaci√≥n animal¬†¬†condujo a la cr√≠a de ganado, hace unos 10.000 a√Īos.

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